Así es como todos ayudamos a retrasar la propagación del CORONAVIRUS

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Gráfico que explica cómo las cuarentenas y los eventos cancelados salvan vidas

Por Eliza Barclay y Dylan Scott - 10 de marzo de 2020

La principal incertidumbre en el brote de CORONAVIRUS en los Estados Unidos es qué tan grande se volverá y qué tan rápido avanzará por las regiones. Nancy Messonnier, de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), dijo a la prensa el 9 de marzo que "muchas personas en los Estados Unidos en algún momento, ya sea este año o el próximo, se expondrán a este virus".

Según el epidemiólogo de enfermedades infecciosas, Marc Lipsitch de Harvard, es "plausible" que del 20 al 60 % de los adultos se infecten con la enfermedad de COVID-19. Hasta ahora, el 80 % de los casos en todo el mundo han sido leves, pero si la Tasa de Letalidad es de alrededor del 1 % (lo que varios expertos dicen que puede ser), es posible un escenario de decenas o cientos de miles de muertes solo en los Estados Unidos.

Sin embargo, la velocidad a la que se desarrolla el brote es muy importante por sus consecuencias. Lo que más temen los epidemiólogos es que el sistema de atención médica se vea abrumado por una repentina explosión de enfermedad que requiere hospitalizar a más personas de las que puede manejar. En ese escenario, más personas morirán porque no habrá suficientes camas de hospital o respiradores para mantenerlos con vida.

Es probable que se evite una inundación desastrosa de hospitales con medidas de protección que ahora estamos viendo como: cerrar escuelas, cancelar reuniones masivas, trabajar desde casa, poner en cuarentena, aislarnos, evitar las multitudes, para evitar que el virus se propague rápidamente.

Los epidemiólogos llaman a esta estrategia de prevenir un pico enorme en los casos "aplanar la curva". Aplanar la curva significa que todas las medidas de distanciamiento social que ahora se están implementando en lugares como Italia y Corea del Sur, y en menor escala en lugares como Seattle y el condado de Santa Clara, California, no tienen que ver tanto con la prevención de enfermedades sino con la desaceleración de la tasa a la que las personas se enferman.

Los CDC recomiendan que las personas mayores de 60 años y las personas con afecciones médicas crónicas, los dos grupos considerados más vulnerables a la neumonía grave por COVID-19, "eviten las multitudes tanto como sea posible".

"Si más de nosotros hacemos eso, disminuiremos la propagación de la enfermedad", dijo a Vox Emily Landon, especialista en enfermedades infecciosas y epidemióloga del hospital de la Medicina de la Universidad de Chicago. "Eso significa que mi madre y tu madre tendrán una cama de hospital si la necesitan".

Entonces, incluso si eres joven y saludable, es tu trabajo seguir las medidas de distanciamiento social para evitar contagiar a otros y mantener la epidemia en cámara lenta. "Mientras más personas jóvenes y sanas estén enfermas al mismo tiempo, más personas mayores se enfermarán y más presión habrá sobre el sistema de salud", explicó Landon.

Los hospitales llenos de pacientes con COVID-19 no solo se esforzarán por atender a esos pacientes; los médicos también pueden tener que priorizarlos sobre los demás. "En este momento siempre hay un médico disponible cuando lo necesitas, pero ese puede no ser el caso si no tenemos cuidado", dijo Landon.

Quedarse en casa ayuda a evitar que el sistema de salud de EE. UU. Se sobrecargue.

En este punto, con la propagación del virus en Estados Unidos, la principal prioridad es asegurarse de que el sistema de atención médica evite inundarse con pacientes muy enfermos que necesitan respiradores y cuidados intensivos.

"Desde el punto de vista de Estados Unidos, desea evitar que cualquier lugar se convierta en el próximo Wuhan", dijo Tom Frieden, quien dirigió los CDC bajo el presidente Barack Obama. "Lo que eso significa es que incluso si no podemos prevenir la transmisión generalizada, queremos evitar la transmisión explosiva y cualquier cosa que abrume el sistema de atención médica".

Recuerde, los hospitales y médicos de Estados Unidos ya están lidiando con sus casos habituales durante una temporada de gripe bastante mala. Ahora tienen que estar preparados para manejar a cualquier paciente de COVID-19 que se les presente.

Existen serias preocupaciones sobre la capacidad del sistema de EE. UU. Para manejar un brote grave. COVID-19 es una enfermedad respiratoria y en sus etapas más graves puede requerir que los pacientes con neumonía sean sometidos a un respirador. Pero es posible que no haya suficientes ventiladores para satisfacer esa necesidad si el brote se propaga demasiado.

El Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud informó en 2018 que, según estimaciones del gobierno de los EE. UU., Alrededor de 65,000 personas en los Estados Unidos necesitarían respiradores en un brote similar a la gripe pandemias de 1957-1958 (que mató a 116,000 personas en los Estados Unidos) y 1968 (que mató a 100,000 estadounidenses).

El número máximo de respiradores que se podrían poner en el campo en los Estados Unidos es de aproximadamente 160,000. Entonces, en esos escenarios, en teoría habría suficiente capacidad para satisfacer la necesidad.

Pero si el brote de coronavirus empeora, podríamos agotarnos rápidamente. En una situación más similar a la pandemia de gripe española (675,000 muertos en los Estados Unidos), alrededor de 742,500 personas en los Estados Unidos necesitarían respiradores, según estimaciones del gobierno. No tenemos tantos.

El sistema de salud es mucho más que respiradores, por supuesto, y las preocupaciones sobre la capacidad también se aplican al resto. Como informó Jonathan Cohn de HuffPost, los hospitales de EE. UU. Tienen alrededor de 45,000 camas en sus unidades de cuidados intensivos. En un brote moderado, alrededor de 200,000 pacientes pueden necesitar ser ingresados en la UCI, pero bajo un brote más severo, podrían ser casi 3 millones.

Y aunque es probable que los 3 millones de ellos no necesiten tratamiento al mismo tiempo, nuevamente tenemos que tener en cuenta los pacientes de la UCI que los hospitales ya tenían antes de que llegara el CORONAVIRUS, como señaló Cohn: Por un lado, esos son números totales, durante la duración de la epidemia. Incluso en el escenario más grave, es poco probable que 2.9 millones de personas necesiten camas en la UCI de una vez. Por otro lado, las camas de la UCI en los EE. UU. Ya están bastante llenas, gracias al enamoramiento normal de los pacientes con influenza y otros problemas médicos importantes.

Como resultado, los hospitales están habitualmente a su capacidad, lo que obliga a las copias de seguridad de los pacientes "abordados" en los departamentos de emergencias durante horas o incluso días, esperando en las camas allí hasta que haya plazas disponibles para pacientes hospitalizados. Y eso es antes de cualquier influjo de COVID-19.

Los hospitales ya están haciendo lo que pueden: racionar las máscaras quirúrgicas, prepararse para soportar instalaciones temporales, etc., y tomarán medidas más extremas si no pueden manejar a todas las personas con COVID-19, más sus pacientes más habituales.

Pero una cosa que las personas pueden hacer para ayudar es quedarse en casa, si no se sienten bien y especialmente si recibieron un diagnóstico formal de COVID-19 y consejos para aislarse. De esa manera, el sistema de atención médica de EE. UU. Puede centrarse en los pacientes que realmente lo necesitan durante este brote.

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